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Artículo publicado el 18 de abril de 2016 en la Universidad de Bristol

Los dinosaurios ya estaban en un declive evolutivo decenas de millones de años antes del impacto del meteorito que finalmente acabó con ellos, según ha hallado una nueva investigación.

Las conclusiones proporcionan una revolución en la comprensión de la evolución de los dinosaurios. Los paleontólogos anteriormente habían pensado que los dinosaurios florecieron justo hasta el momento de ser aniquilados por el impacto impacto de un enorme meteorito hace 66 millones de años. Usando un sofisticado análisis estadístico junto con información del registro fósil, investigadores de las universidades de Reading y Bristol demostraron que las especies de dinosaurios se estaban extinguiendo a una velocidad mayor de la aparición de nuevas especies, 50 millones de años antes del impacto del meteorito.

Ancestros de dinosaurios

Dinosaurios Crédito: Victor Leshyk

El análisis demuestra que, aunque el declive del número de especies con el tiempo fue, efectivamente, ubicuo entre todos los grupos de dinosaurios, sus patrones de pérdida de especies fue diferente. Por ejemplo, los dinosaurios gigantes saurópodos de cuello largo estaban en un declive más rápido, mientras que el terópodos, el grupo que incluye al icónico Tyrannosaurus rex, estaban en un declive más gradual.

El Dr. Manabu Sakamoto, de la Universidad de Reading, el paleontólogo que dirigió la investigación, comenta: “No esperábamos este resultado. Aunque el impacto del asteroide es el candidato principal para la desaparición final de los dinosaurios, está claro que ya habían pasado su mejor momento en un sentido evolutivo”.

“Nuestro trabajo es innovador en esto, de nuevo, cambiará nuestra comprensión del destino de estas poderosas criaturas. Mientras que un apocalipsis repentino podría haber sido el clavo final del ataúd, algo más había evitado ya que las nuevas especies evolucionasen tan rápidamente como morían las viejas.

“Esto sugiere que durante decenas de millones de años antes de su final definitivo, los dinosaurios empezaron a perder su estatus de especie predominante en la Tierra”.

El Profesor Mike Benton, de la Universidad de Bristol, uno de los coautores de la investigación, dijo: “Todas las pruebas demuestran que los dinosaurios, que habían estado dominando los ecosistemas terrestres durante 150 millones de años, de algún modo perdieron la capacidad de especiarse lo suficientemente rápido. Esto, probablemente, haya contribuido a su incapacidad para recuperarse de la crisis ambiental provocada por el impacto”.

Se piensa que el impacto de un asteroide gigante contra la Tierra hace 66 millones de años lanzó millones de toneladas de polvo a la atmósfera, bloqueando el Sol, y provocando un enfriamiento global a corto plazo y una amplia pérdida de vegetación. Este desastre ecológico implicó que los grandes animales, que dependían de la abundancia de plantas, falleciera junto con los depredadores que se alimentaban de ellos.

La nueva investigación sugiere que otros factores, como la separación de los continentes, una sostenida actividad volcánica, y otros factores ecológicos pudieron, posiblemente, haber influido en el gradual declive de los dinosaurios.

El declive observado en los dinosaurios habría tenido implicaciones para otros grupos de especies. El Dr. Chris Venditti, biólogo evolutivo de la Universidad de Reading y coautor del artículo, señala: “El declive de los dinosaurios habría dejado mucho espacio para el florecimiento de los mamíferos, el grupo de especies al que pertenecen los humanos, antes del impacto, primándolos para su reemplazo de los dinosaurios como animales dominantes en la Tierra”-

El Dr. Sakamoto apunta que el estudio podría proporciona una nueva visión sobre la futura pérdida de biodiversidad. Comenta que: “Nuestro estudio presenta sólidos indicios sobre que si un grupo de animales está experimentando un alto ritmo de extinción, más del que puede reponer, entonces son más propensos a su aniquilación una vez que tenga lugar una gran catástrofe. Esto tiene enormes implicaciones para nuestra biodiversidad actual y futura, dada la velocidad sin precedentes a la que las especies se están extinguiendo debido al cambio climático provocado por los humanos”.

El nuevo estudio se publica en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences y el trabajo estuvo patrocinado por Leverhulme Trust y el Natural Environment Research Council (NERC).

Referencias

‘Dinosaurs in decline tens of millions of years before their final extinction’ by Sakamoto, M., Benton, M.J., and Venditti, C. in Proceedings of the National Academy of Sciences

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