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Artículo publicado por Alison Abbott el 8 de enero de 2016 en Nature News

Traducción realizada por Dina Ródenas

Se revisa una suposición sobre la microbiota establecida desde hace décadas.

Estamos acostumbrados a oír que las bacterias, y otros microbios presentes en nuestros cuerpo, son superiores en número a nuestras propias células, aproximadamente en un porcentaje de 10 a 1. Esto es un mito que debe olvidarse, nos dicen investigadores de Israel y Canadá. La proporción entre los microbios residentes en nuestro cuerpo, y las células humanas, es más bien de 1 a 1, calculan.

Un “individuo de referencia” (de unos 70 kilos, una edad comprendida entre los 20 y los 30 años, de 1,70 m de estatura) alberga una cantidad aproximada de 30 billones de células en su organismo, y unos 39 de bacterias, dicen Ron Milo y Ron Sender, en el Weizmann Institute of Science, en Rehovot, Israel, y Shai Fuchs, del Hospital for Sick Children en Toronto, Canadá.

Lactobacillus plantarum

Bacteria Lactobacillus plantarum

Estas cantidades son aproximadas, ya que en otra persona puede haber tanto la mitad, como el doble de bacterias, por ejemplo. Lo que, desde luego, es una gran diferencia entre la proporción 1:10 que hasta ahora era dado por válido.

“Las cantidades son lo suficientemente similares como para que, incluso con cada deposición, la ratio puede inclinarse en favor de las células humanas, quedando la cantidad de éstas por encima de la de las bacterias”, concluyen con delicadeza en un borrador enviado a bioRxiv1.

El mito del 1:10 está en vigor desde 1972 gracias a una estimación realizada por el microbiólogo Thomas Luckey, estimación “realizada con elegancia, aunque probablemente nunca tuvo la intención de que se citase ampliamente décadas más tarde”, dicen los autores del artículo. En 2014, el biólogo molecular Judah Rosner, en el US National Institutes of Health en Bethesda, expresó sus dudas sobre la idea del 1:10, señalando que existían muy pocas estimaciones fiables para el número de células humanas y microbianas en el organismo.

Milo, Sender y Fuchs decidieron reestimar los números existentes hasta el momento revisando un gran número de datos recogidos en publicaciones de experimentos recientes, incluyendo análisis de ADN, para calcular el número de células, e imágenes de resonancia magnética para calcular el volumen de los órganos. La gran mayoría de las células humanas son glóbulos rojos, apuntan.

Factor fecal

Una sobreestimación en concreto, registrada en el trabajo de Luckey, se refiere a la proporción de bacterias que se localizan en los intestinos, dicen Milo y sus colegas. Luckey estimó que los intestinos contenían alrededor de 1014 bacterias, asumiendo que hay unas 1011 bacterias en un gramo de heces, y haciendo los cálculos para un volumen de un litro del canal alimenticio, que comprende el espacio entre la boca y el ano.

Pero la gran mayoría de las bacterias residen únicamente en el colon (que tiene un volumen de 0,4 litros). Milo y sus colegas apuntan, y las medidas así lo sugieren, que hay bastantes menos bacterias en las muestras de heces de lo que Luckey pensaba.

Analizando todos estos cálculos, los investigadores han conseguido determinar que la ratio de microbios y células humanas en un “individuo de referencia” es 1.3:1, con una amplia incertidumbre. Milo ha decidido no hacer comentarios sobre el artículo, porque está siendo revisado por una publicación científica.

“Es bueno que ahora tengamos una mejor estimación a la que recurrir”, comenta Peer Bork, bioinformatico del European Molecular Biology Laboratory en Heidelberg, Alemania, que está trabajando en microbiomas humanos y otros microbiomas complejos. “Pero no creo que en realidad tenga ningún significado a nivel biológico”

Referencias

Nature doi:10.1038/nature.2016.19136

1.- Sender, R., Fuchs, S. & Milo, R. Borrador en bioRxiv http://dx.doi.org/10.1101/036103 (2015).

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