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Artículo publicado el 31 de agosto de 2015 en la Universidad de Durham

Los humanos se han preguntado desde hace mucho tiempo: “¿Estamos solos en el universo?”.

Después de todo, la Tierra es sólo un planeta dentro de una galaxia entre las millones de millones que existen por todo el cosmos.

Ahora, un equipo de científicos tratan de resolver el misterio mediante la construcción del primer modelo cosmobiológico para explorar la habitabilidad del universo.

Dirigidos por la Dra. Pratika Dayal, de la Universidad de Durham, los investigadores esperan que su modelo ayude a identificar galaxias con el potencial de albergar vida tal como la conocemos.

EXOBIOLOGÍA

Cosmobiología

“En términos sencillos, la habitabilidad de una galaxia depende de tres cosas”, señala la Dra. Dayal, Becaria Addison Wheeler en el Instituto de Estudios Avanzados y del Instituto para Cosmología Computacional de Durham.

“Primero, el número total de estrellas capaz de alojar planetas, lo cual se relaciona con el tamaño de la galaxia. Segundo, depende de la cantidad total disponible de bloques básicos para formar los planetas y la vida, tales como carbono, oxígeno y hierro. Tercero, la necesidad de considerar la influencia negativa de las explosiones de supernovas, cuya potente radiación puede, potencialmente, inhibir la formación y evolución de la vida compleja en planetas cercanos”.

Usando un estudio de más de 140 000 galaxias en la región del universo más cercana a la Tierra, el equipo encontró que las galaxias elípticas podrían ser las “cunas de la vida” más probables.

Estas galaxias, de al menos el doble de tamaño que nuestra Vía Láctea, tienen un número muy grande de estrellas y podrían, potencialmente, albergar hasta 10 000 veces más planetas habitables similares a la Tierra que nuestra propia galaxia.

También tienen una baja tasa de explosiones de supernovas, lo que significa que la mayor parte de estos planetas no se ven afectados por la dañina radiación y podrían tener las condiciones adecuadas para albergar vida.

El modelo cosmológico cubre la historia completa de todas las galaxias de nuestro universo local, que es necesario para comprender las posibilidades de habitabilidad galáctica. Los investigadores ahora esperan aplicar este modelo a todo el universo.

El Profesor Carlos Frenk, Director del Instituto para Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, comenta: “¿Estamos solos en el universo? No hay preguntas en la ciencia que puedan superar a ésta.

Los astrónomos puede que finalmente estén preparados para responder a esta pregunta mediante una combinación de nuevas observaciones del espacio que han revelado la existencia de planetas similares a la Tierra alrededor de muchas estrellas, y estudios teóricos como el del equipo de Pratika Dayal, que ponen el foco sobre dónde es más probable que tenga éxito la vida extraterrestre”.

El Profesor Martin Ward, Director de Ciencia en el Instituto de Estudios Avanzados de la Universidad, señala: “Los principales avances a menudo se realizan cuando distintas áreas de estudio se unen, y la Universidad de Durham es un centro internacional para tales estudios interdisciplinares. En este estudio, Pratika Dayal y sus colaboradores exploran el fascinante tema de la ‘cosmobiología’ con el objetivo de revelar los lugares más hospitalarios del universo para la ‘vida tal como la conocemos'”.

Los hallazgos de este estudio se publican en la revista The Astrophysical Journal Letters.

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