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Artículo publicado el 16 de agosto de 2015 en Royal Astronomical Society

Se ha descubierto una espectacular colisión de galaxias vagando por la Vía Láctea. Es el sistema de este tipo más cercano jamás descubierto, según informa un equipo de astrónomos liderado por el Profesor Quentin Parker de la Universidad de Hong-Kong, y el Profesor Albert Zijlstra de la Universidad de Manchester. Los científicos publican sus resultados en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Imagen de la colisión de galaxias

Imagen de la colisión de galaxias Crédito: Ivan Bojicic

La galaxia anillo recientemente descubierta está siete veces más cerca que cualquier otra similar hallada con anterioridad, y cuarenta veces más cerca que la famosa galaxia de la “Rueda de Carro”. El anillo se sitúa detrás de un denso campo de estrellas y cerca de una estrella muy brillante en primer plano, que es por lo que no se había advertido con anterioridad. Hay muy pocas galaxias en su vecindad; las posibilidades de una colisión en una región del espacio tan vacía son muy pocas.

El Profesor Parker señala que: “No sólo este sistema es visualmente impresionante, sino que está lo bastante cercano como para ser un objetivo ideal para un estudio detallado. El anillo también tiene una masa bastante baja, apenas unos millones de Soles, o menos de un 1% la de la Vía Láctea, por lo que nuestro descubrimiento demuestra que los anillos de colisión pueden formarse alrededor de galaxias mucho menores de lo que pensamos”.

El Profesor Zijlstra añade que: “No pasa muy a menudo que puedas dar nombre a un objeto del cielo. Pero creo que Kathryn’s Wheel (la Rueda de Kathryn) encaja particularmente bien, dado que recuerda a los fuegos artificiales y continúa con la tradición de llamar a los objetos con el nombre de seres queridos”.

Las galaxias pequeñas son más comunes que las de mayor tamaño, lo que implica que los anillos de colisión podrían ser diez veces más habituales de lo que se pensaba con anterioridad. Los autores tienen pensado llevar a cabo estudios más detallados con telescopios de mayor tamaño, dado que la galaxia descubierta es, actualmente, la única de su tipo lo bastante cercana como para permitir estudiarla con tan exquisito detalle.

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